Pearl Jam: 'Back To The Future" | Billboard, July 2009

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Pearl Jam: 'Back' To The Future

by Jonathan Cohen | July 31, 2009

Courtesy of

"Super poppy."
"Just plain fun."
"Surprisingly optimistic."
"Catchy as hell."

These are not adjectives often used to describe Pearl Jam, the 30 million-selling purveyor of angst-ridden guitar rock now approaching its 19th year of existence. And yet these are the words being used on blogs to describe "The Fixer," the first song from the Seattle rock band's ninth album, "Backspacer." A surging, '80s-style rocker written by drummer Matt Cameron, "The Fixer" debuts this week at No. 2 on Billboard's Rock Songs chart, an audience-based tally of all rock stations.

You can't blame Cameron, singer Eddie Vedder, bassist Jeff Ament or guitarists Stone Gossard and Mike McCready for smiling wider than usual. President George W. Bush, who the band vilified in song and onstage for eight years, is gone. The group remains a huge touring draw and A-list festival headliner, having grossed nearly $42 million from 51 shows reported to Billboard Boxscore from 2006 to 2008. Vedder won a Golden Globe for his soundtrack to the 2007 movie "Into the Wild." Life is quieter on the homefront, too: Four out of the five band members now have children.

But Pearl Jam is also celebrating because it finally made good on a longstanding desire to release its music on its own, without the aid of a major label. "Backspacer" will come out Sept. 20 in the United States through a creative patchwork of deals with physical and digital retailers, the most prominent of which is a one-off, big-box exclusive with Target. Internationally, Universal Music is the label for the release.

The Target partnership threw fans for a loop when the news leaked in June. At first glance the move seems at odds with a band whose DIY, fan-first business ethic has set it against corporate behemoths like Ticketmaster and AT&T. But as details began to emerge, it became clear that Pearl Jam managed to make a deal that rewards the band and its fans as much as it does the stores that sell its music.

Target agreed to let independent music retailers carry "Backspacer," a first for one of its exclusives. (The album will be distributed to indie stores by the Coalition of Independent Music Stores' Junketboy division.) "Backspacer" will also be sold on Pearl Jam's Web site and at Apple's iTunes Music Store.

"We've put a tremendous amount of thought into this, and we've done it in a way that we think will be good for everybody," Vedder says. He understands why some fans may be confused about the deal, but he says, "I can't think of anything we've ever done without putting it through our own personal moral barometer. Target has passed for us. The fans just have to trust us."

As Gossard puts it, "If somebody would have said 15 years ago that they were going to give us a great chunk of money and let it be a one-off and not hold us to any strings, we would have said, 'Come on! This is the best deal ever!' We fought our way through eight records at Sony and J to get ourselves in a position where we could cut a deal to get paid $5 a record, rather than $1.50 or $2. It was the right compromise for this record, and I think it will give us even more flexibility in the future. The fact that we cut out a few other chains - I think it's our prerogative to do that. We're bringing a lot of smaller stores with us."

Junketboy Distribution A&R executive Scott Register hopes the cooperative nature of the deal will inspire "every artist, label and manager out there that they need to think twice before cutting out indie stores. This is our chance to show that our community - stores, distributors, one-stops - are capable of any size job and of making a difference in the life of an album."

When Pearl Jam ended its career-long association with Epic in 2003, the band wasn't yet ready to proceed without label backing. So manager Kelly Curtis cut a one-off, joint-venture deal with J Records for the 2006 release of a self-titled Pearl Jam album, which spawned three rock radio hits and has sold 706,000 copies in the United States, according to Nielsen SoundScan. That figure far exceeded the sales of the band's 2002 Epic farewell, "Riot Act," which sold 508,000.

Curtis says he was thrilled with J's work on the album in the United States, but internationally, "it was a nightmare. Sony had just merged with BMG, and we couldn't get anything done." With that in mind, he was confident Pearl Jam could devise a way to distribute its next album by itself in the States, but he knew the band would still need help with the rest of the world.

The first step was conceptualizing a new infrastructure. "We went into it really open," Curtis says, although ownership of masters was a prerequisite. "We always knew we needed lots of partners. It's easy to go do a one-off with Target, Best Buy or Wal-Mart. The part that's hard is how do you get the other ingredients: the indies, mobile, online, the fan club."

To test the waters, Pearl Jam cut the first mobile deal of its existence with Verizon in 2008, which brought the band's legendary live bootlegs to the company's V Cast service. The partnership was put together by Michele Anthony, the former Sony Music Label Group U.S. president/COO who was by Pearl Jam's side for its biggest successes in the '90s.


"Our goal was to be able to give the fans access to the music the way they want to access it," says Anthony, who was inspired to kick-start a mobile presence for Pearl Jam after she and Curtis saw how ubiquitous music consumption was on cell phones in China. The mobile bootleg campaign was so successful that Pearl Jam teamed with Verizon again to deliver content from the deluxe reissue of the band's debut album, "Ten." The partnership has been re-extended to include ringtones and ringbacks for songs from "Backspacer," which will roll out at a rate of one per week until release date, as well as mobile bootlegs for the band's fall tour.

Releasing the album simply through Pearl Jam's Ten Club fan organization was out of the question, according to Curtis and Anthony, simply because of logistics. Target ultimately got the nod because, Anthony says, "in our discussions with the big-box retailers, they were really the only one that understood the band's philosophy and the need to take care of the Ten Club and the indies and hit other distribution platforms."

Curtis concurs. "I got a call from someone at Best Buy after the Target deal was announced, saying, 'Why did we not get this?' " he says. "And it was because they would not even entertain the thought of taking care of these other platforms."

Curtis also balked at the waste involved in having to create different versions of "Backspacer" for various partners, a common requirement of retail exclusives. Instead, the album is encoded with Sony DADC's eBridge technology, which allows purchasers to unlock extra content when they put the disc in their computers.

The Target discs will link to a virtual "vault" of 11 concerts spanning Pearl Jam's career, from which fans can choose two. The band will also create an organic cotton T-shirt to be sold at Target, with proceeds earmarked for the hunger relief charity Feeding America. And in September, a Cameron Crowe-directed TV ad will air featuring footage shot during a private performance at Seattle's Showbox in late May.

For Vedder, an avowed vinyl junkie who still savors memories of buying Jackson 5 records as a preteen in Chicago, Target isn't exactly his preferred music purchasing environment. "Maybe it will change, but I'm not going to find the Headcoatees at a Target," he says, invoking the obscure British band with a hearty laugh. "But if they only have 300 records at Target, and you can be one of them, and that's how people are going to hear your music, you have to think about that."

That's not the only thing Vedder is thinking about, either. While acts like AC/DC and Aerosmith were winning new fans with branded versions of "Rock Band" and "Guitar Hero," respectively, Pearl Jam was sitting on the videogame sidelines. The band finally took the plunge this spring when it made all of the songs from "Ten" available for download on "Rock Band" the same day the reissue hit stores. Curtis declined to discuss sales, but sources at MTV say the "Ten" songs have generated more than 850,000 downloads.

"Backspacer" will also be available on "Rock Band" the day it comes out, and Target has an exclusive on an edition of the album featuring access to download its songs for "Rock Band" on Xbox Live and PlayStation Network. It's a precursor to a dedicated Pearl Jam game that could hit stores in 2010. Although MTV wouldn't confirm details, fan input is already being solicited on to determine which live versions of songs from the band's catalog will be included.

For radio promotion, Curtis hired a team of indies to promote "The Fixer" at various formats, including former Epic promotion vet Laura Curtin, who worked "Ten" nearly 20 years ago. Alternative, active rock and triple A stations took the lead on playing the single during the week ending July 26, with Los Angeles' KROQ leading the way with 58 plays, WAAF in Boston with 45 plays, and Seattle KISW and KNDD with 44 and 43 plays each, according to Nielsen BDS.

Industry observers are obviously curious to see how Pearl Jam's plan plays out. If successful, it could inspire a host of established bands to try a similar approach, according to Tsunami Entertainment president Bruce Kirkland, who has helped negotiate numerous exclusives between artists and big boxes, including the Pearl Jam/Target pairing.

"Any artist that can tour without support and has a base is well-served by this system," he says, pointing to Wal-Mart's deals with the Eagles and Garth Brooks. "For them, the record is a marketing tool for other revenue-generating opportunities. It is a no-brainer. It's a perfect deal in that sense. The financial upside is cutting out a lot of the middle pieces. I like the model because it basically puts more money into marketing, which is a big piece missing from labels these days, and there's a better bottom line for the artist."

Others are impressed that Pearl Jam has been able to create synergy among such a disparate roster of partners. "They're playing ball with the big boys," one former major-label executive says. "This isn't like some other bands, who self-released music online and then followed it up at retail months later. They picked major partners, because this is still a major band."

"It's a really interesting time right now," Anthony says. "It's a time of opportunity where a lot of the distribution and marketing platforms are open directly to the artists. That has never really happened before. Even five or six years ago, it didn't matter how big of an artist you were. You could not make a direct deal with Wal-Mart, Target or Best Buy. Now, you can create the partnerships that are right for you."

As Pearl Jam reinvented its business, it turned to a familiar face when it came time to record: Brendan O'Brien. The band recorded "Backspacer" in Los Angeles and Atlanta with the producer, who also worked on "Vs." and "Vitalogy" but hadn't produced a Pearl Jam album since 1998's "Yield."

Pearl Jam's members quickly realized what they'd been missing, as O'Brien provided crucial input on arrangements; played piano, keyboard and percussion; and put together orchestrations for delicate Vedder songs like the acoustic guitar-powered "Just Breathe" and the gut-punch finale "The End."

"He does those melodic things from his musician brain first, and then he's able to layer them within the music with his producer brain," Cameron says. "He uses both sets of skills in a way that most producers aren't even able to do." O'Brien's efficiency rubbed off on the band, according to Gossard. "We made this faster than we've made any record," he says. "We were 30 days in the studio total, including mix. I think we had 90% of the record cut in the first nine days."

At 11 songs and less than 37 minutes, "Backspacer" is the leanest and meanest Pearl Jam album yet. "At one of our gigs, without flashpots and electricity, there's only so much room for those more difficult listening songs," Vedder says with a laugh. "That was one reason why we kept the arrangements lean. The songs come off more like sparkling water than pea soup, and I think that's good for our group right now."

"The Fixer" became the foundation for the album after Vedder came up with an edit of an arrangement the band bashed through without him. "My personal interpretation is that it's about how [Vedder] makes our songs work," Gossard says. "When someone inspires him, he's an incredible collaborator."

Other musical highlights on "Backspacer" include the opening one-two combo of "Gonna See My Friend," a furious Stooges-style garage blast, and the propulsive, Police-y "Got Some," which Pearl Jam premiered June 1 on the first episode of "The Tonight Show With Conan O'Brien."

On the softer side, "Just Breathe" is a gorgeous ballad based on an instrumental from Vedder's "Into the Wild" soundtrack, while "The End" is an aching love song that closes the album on a startling lyric: "My dear/I'm here/But not much longer."

"You know, I'll admit that even I felt some impact myself listening to it back the first time, and not even really knowing where it came from," Vedder says of the song, which he debuted this summer during a solo tour. "A lot of the songs on this record were ones I just tried to get out of the way of, without self-editing."

Vedder titled the album as an homage to an oddly named typewriter key that fell out of fashion 50 years ago. The frontman, who still uses typewriters for lyric writing and personal correspondence, says he got upset when he saw vintage typewriter keys being used as jewelry. "For me it was like shark fin soup: 'You're killing typewriters for a bracelet!' " he says.

Always known for elaborate album packaging, Pearl Jam turned to political cartoonist Tom Tomorrow, whom Vedder met at a 2000 Ralph Nader rally, to create the album's visuals. Nine pieces of Tomorrow's artwork are scattered across various Internet sites, and fans can drag-and-drop them onto a grid on Pearl Jam's site to receive a free download of a demo of album track "Speed of Sound."

Pearl Jam will play its first live show in more than a year Aug. 8 at the Virgin Festival in Calgary, Alberta. After a quick four-show run in Europe, the band will then visit Toronto (Aug. 21) and Chicago (Aug. 23-24) before headlining the Outside Lands festival Aug. 28 in San Francisco. Multiple shows in Seattle, Los Angeles and Philadelphia follow in September and October, with the Philly gigs set to be the final ones at the Spectrum.

Also on tap is a headlining slot Oct. 4 at the Austin City Limits festival, plus a run of shows in Australia, New Zealand and Hawaii in November and December. Curtis says the plan for 2010 touring is still coming together and that the band is deciding whether to play outdoor amphitheaters or arenas, which it prefers.

And while they're satisfied now, Vedder and his bandmates insist they're as driven as ever to keep challenging themselves, both as a band and a business. "You'd like to be able to go to work and have everything be smooth, but there's some weird artistic gene in some of us," he says, expanding on the theme of "The Fixer." "It can feel like a curse, because it makes you push yourself to make things better and not allow them to be easy. That's how you get the good stuff."



Pearl Jam: 'Ritorno' al Futuro

di Jonathan Cohen | 31 Luglio 2009

Tratto da | Traduzione a cura di BodhiSurfGuru

"Super Poppy"
"Solo mero divertimento"
"Sorprendentemente ottimistico"
"Tremendamente orecchiabile (come l'inferno, ndt.)"

Questi non sono aggettivi usati spesso per descrivere i Pearl Jam, i rappresentanti, da 30 millioni, di guitar rock pieno di paure esistenziali che stanno approcciando il 19° anno di esistenza. Tuttavia sono proprio queste le parole usate nei blogs per descrivere "The Fixer", la prima canzone pubblicata dal nono album della rock band di Seattle, "Backspacer". L'ondeggiante rocker stile anni '80 scritto da Matt Cameron, debutta questa settimana al n° 2 della classifica "Canzoni Rock" di Billboard, un'indagine di tutte le "rock-nations" basata sul pubblico.

Non si puó rimproverare a Cameron, il cantante Eddie Vedder, il bassista Jeff Ament o i chitarristi Stone Gossard e Mike McCready che stiano sorridendo piú del solito. Il Presidente G. W. Bush, che é stato maledetto dalla band sul palco e su canzone per 8 anni, se n'é andato. La band continua a essere un grandissimo evento dal vivo, é headliner nei festivals piú importanti del pianeta, ha guadagnato qualcosa come 42 millioni di dollari nei 51 concerti registrati nel Billboard Boxstore tra il 2006 e il 2008. Vedder ha vinto un Golden Globe per la colonna sonora di "Into the Wild" nel 2007. Anche la vita privata é molto piú tranquilla ora: 4 dei 5 membri della band hanno figli.

Ma i Pearl Jam stanno anche festeggiando perché finalmente hanno visto avverarsi un desiderio che avevano da tanto tempo, quello di pubblicare musica da soli, senza l'aiuto di una major. "Backspacer" uscirá il 20 Settembre negli Stati Uniti attraverso una ragnatela di accordi tra distributori fisici e digitali. Il piú famoso, tra i distributori, é Target, che ha l'esclusiva per la grande distribuzione. Fuori dagli Stati Uniti, sará la Universal l'etichetta che distribuirá.

La collaborazione con Target aveva confuso parecchio i fans della band quando la notizia uscí a Giugno. All'inizio puó sembrare contradittorio per una band che nel suo spirito "do it yourself", nella sua etica "il fan prima del business" fece crociate contro colossi come Ticketmaster o AT&T. Ma piano piano che sono emersi piú dettagli è diventato chiaro che i Pearl Jam sono riusciti nell'intento di siglare un accordo che soddisfa la band e i fans cosí come i negozi che vendono musica.

Target ha accettato di lasciar vendere "Backspacer" anche ai distributori di musica indipendenti, della Coalition of Independent Music Stores Junketboy Division. "Backspacer" sará venduto anche tramite il sito web dei Pearl Jam e sull' Apple iTunes Music Store.

"Ci abbiamo investito un mucchio di riflessioni e alla fine abbia fatto qualcosa che crediamo porti vantaggi a tutti," dice Vedder. Lui comprende perché alcuni fans siano confusi per l'accordo, ma dice, "Non mi viene in mente nulla di ció che abbiamo fatto in passato che prima non sia stato attentamente esaminato dal nostro personalissimo barometro morale. Target ha supearato il nostro esame. I fans devono avere fiducia i noi."

Gossard la mette cosí, "Se qualcuno, 15 anni fa, ci avesse detto che ci sarebbe stato chi ci paga un sacco di denaro lasciandoci in sostanziale libertá e senza porci alcun limite, avremmo detto: Suvvia! Questo é il miglior accordo possibile immaginabile! Abbiamo lottato per 8 dischi con Sony e J per metterci in una posizione in cui possiamo fare accordi che ci portino 5$ a disco invece di 1,50$ o 2$ a disco. Per questo nostro album é stato il compromesso piú giusto e credo che ci dará anche molta piú flessibilitá in futuro. Spezzeremo qualche altra catena – credo che sia la nostra prerogativa farlo. Con noi ci portiamo un sacco di negozietti piccoli."

L' amministratore di Junketboy Distribution A&R, Scott Register, spera che la natura coopearante dell'accordo ispiri "tutti gli artisti, le etichette e i manager lá fuori a pensarci due volte prima di tagliare fuori i negozi indipendenti. Questa é la nostra opportunitá per far vedere che la nostra comunitá – negozi, distributori, etc. - é capace di sostenere lavori anche grandi e di poter influire in meglio sulla vita di un disco."

Quando i Pearl Jam chiusero la loro cooperazione con la Epic nel 2003, la band non era ancora pronta per procedere senza la protezione di un' etichetta. Per questo Kelly Curtis sigló un accordo di joint venture, per un solo episodio, con la J Records per pubblicare il disco omonimo Pearl Jam nel 2006. Quel disco produsse tre successi radiofonici e vendette 760.000 copie negli Stati Uniti (cf. Nielsen SoundScan). Questo numero superó di paracchio le vendite del disco d'addio dalla Epic del 2002, "Riot Act", che vendette 508.000 copie.

Curtis dice che era entusiasta del lavoro della J Records negli Stati Uniti, ma che fuori dal paese "fu un incubo. La Sony si era appena fusa con la BMG e non potemmo concludere nulla." Con questo ricordo si sentí sicuro che i Pearl Jam potessero trovare un modo per distribuire il prossimo disco da soli negli Stati Uniti, ma sapeva anche che avrebbero avuto bisogno di qualche aiuto per il resto del mondo.

Il primo passo fu quello di concettualizzare una nuova infrastruttura. "L'abbiamo approcciato in maniera molto aperta," dice Curtis, anche se la proprietá dei master era un prerequisito. “Abbiamo sempre saputo che avremmo avuto bisogno di tanti partner. È semplice fare accordi unici con Target, Best Buy o Wal-Mart. La parte difficile è trovare un modo per includere anche gli altri ingredienti: le indies, il mobile, l'online, il fan club.”

Per testare le acque, Pearl Jam hanno siglato il loro primo accordo per la telefonia con Verizon nel 2008. L'accordo rese possibile l'ingresso dei leggendari bootlegs live della band nella V Cast Service dell' azienda. La collaborazione venne resa possibile da Michael Anthony, il vecchio presidente della Sony Music Label Group US, che era stato accanto alla band nei loro piú grandi successi degli anni 90.

“Il nostro obiettivo era di essere capaci di dare ai fans tutte le modalità di accesso alla musica che desiderano avere,” dice Anthony, il quale fu ispirato a lanciare una presenza nella telefonia per i Pearl Jam dopo che Curtis vide quanto è gigantesco questo tipo di mercato musicale sui cellulari in Cina. La campagna dei bootleg sui cellulari ha avuto un successo cosí grande che i Pearl Jam si sono di nuovo uniti alla Verizon per includere nell'offerta suonerie e risponderie della riedizione di “Ten”. L'accordo è poi stato esteso anche alle canzoni di “Backspacer”, che saranno disponibili alla frequenza di una a settimana fino alla data di uscita del disco, cosí come anche per i bootlegs su cellulare della tournee autunnale della band.

Secondo Curtis e Anthony, pubblicare l'album esclusivamente mediante il Fan Club non poteva essere preso in considerazione per meri motivi di logistica. Alla fine la spuntò Target semplicemente perché, dice Anthony, “nelle nostre trattative con le grandi catene di distribuzione loro sono stati gli unici a capire per davvero la filosofia della band e il nostro bisogno di prenderci cura anche del Ten Club e delle indies e di provare anche altre piattaforme di distribuzione.”

Curtis conferma. “Un giorno mi chiamò qualcuno di Best Buy dopo che avevamo giá annunciato l'accordo con Target dicendomi: “Perché non l'abbiamo preso noi?”. “Era semplicemente perché non ci avevano pensato nemmeno un attimo a garantire i nostri interessi per queste piattaforme alternative.”

Curtis interruppe ogni trattativa anche quando si prospettava uno spreco relativo alla necessità di creare versioni differenti di “Backspacer” per i diversi partner, una richiesta comune nelle trattative per diritti di distribuzione esclusivi. Al contrario, il disco sará codificato con la tecnologia DAC's eBridge della Sony, che permetterà al compratore di accedere a contenuti extra inserendo il disco nei loro computer.

Tramite i dischi comprati da Target, si accederà a una batteria virtuale di 11 concerti risalenti a tutto l'arco della carriera della band. Di questi, se ne potranno scegliere due. La band creerà anche T-shirts in cotone organico che verranno vendute esclusivamente nei Target, i cui proventi andranno in beneficienza a “Feeding America”. A settembre, andrá in onda uno spot televisivo diretto da Cameron Crowe che presenterà del materiale girato durante una performance privata della band nel Showbox di Seattle lo scorso Maggio.

Per Vedder, un “drogato” del vinile che ancora assapora i ricordi di quando andava a comprare dischi dei Jackson 5 da preadolescente a Chicago, Target non è esattamente l'ambiente che preferisce per comprare musica. “Puó essere che cambierà, ma non riusciró mai a trovare le Headcoatees in un Target”, dice, evocando l'oscura band britannica con una sonora risata. “Ma se anche hanno solo 300 dischi al Target, e tu puoi essere uno di quei dischi, e tramite questo ci sará gente che arriverà ad ascoltare la tua musica, ci devi pensare per forza.”

Questa non è l'unica cosa a cui Vedder sta pensando. Mentre bands come gli AC/DC e gli Aerosmith acquisivano nuovi fans con le loro versioni firmate di “Rock Band” e “Guitar Hero”, rispettivamente, i Pearl Jam erano ancoraimmobili sul fronte dei videogames. Alla fine si sono decisi ad entrare in gioco anche lí, mettendo a disposizione per il download su “Rock Band” tutti i pezzi di “Ten” lo stesso giorno in cui la ristampa del disco è arrivata nei negozi. Curtis rifiuta di dire i numeri di vendita ma fonti di MTV dicono che le canzoni di “Ten” hanno generato piu di 800.000 downloads.

Anche “Backspacer” sará disponibile su “Rock Band” lo stesso giorno in cui uscirà nei negozi, e Target ha un'esclusiva su un' edizione dell'album che permetterà il download anche per il “Rock Band” su Xbox Live e Playstation Network. Sará un precursore di un videogioco tutto dedicato ai Pearl Jam che uscirà nei negozi nel 2010. Anche se MTV non conferma i dettagli, è giá stato sollecitato l'input dei fan su per determinare quali versioni live delle canzoni della band saranno inserite nel catalogo del gioco.”

Per quel che concerne la promozione in radio, Curtis ha ingaggiato un team di radio indipendenti per promuovere “The Fixer” in formati differenti. Tra questi è inclusa l'ex adetta alla promotion della Epic Laura Curtin, che lavorò su “Ten” 20 anni fa. Stazioni radio “alternative”, “active rock” e “AAA” hanno trasmesso il singolo durante la settimana fino al 26 luglio, con la KROQ di Los Angeles in testa con 58 volte, W´la WAAF di Boston con 45, le KISW e KNDD di Seattle con 44 e 43 volte (cf. Nielsen BDS).

Osservatori dell'industria sono chiaramente molto curiosi sull'esito del piano dei Pearl Jam. Se avrá successo potrebbe ispirare un nutrito gruppo di bands affermate a tentare un approccio simile, secondo quel che dice il presidente di Tsunami Entertainment Bruce Kirkland, il quale ha aiutato a negoziare numerosi accordi per esclusività tra artisti e grandi distributori, incluso i Pearl Jam con Target.

“Qualunque artista che puó andare in tournee senza supporto e che ha una sua base è molto ben servito da questo sistema,” dice, alludendo agli accordi tra Wal-Mart e Eagles a Garth Brooks. “Per questi, il disco è uno strumento di marketing per altre opportunità di generare ricavi. È a prova di bomba. È un accordo perfetto in tal senso. Il ritorno finanziario taglia fuori un sacco di intermediari. A me questo modello piace perché fondamentalmente investe piú denaro in marketing, che è qualcosa che manca molto nelle etichette di oggi, e produce migliori condizioni per l'artista.”

Altri osservatori sono impressionati dalla capacità dei Pearl Jam di creare sinergie tra cosí tanti partners. “Stanno giocando a palla con i pezzi grossi,” afferma un ex-dirigente di una major. “Questo non è come nel caso di altre bands che hanno pubblicato per conto proprio online ma poi hanno avuto bisogno di qualcuno per distribuire nei mesi successivi. Loro hanno scelto partners tra le major perché sono ancora una major band.”

“È davvero un periodo interessante,” dice Anthony. “è un periodo di opportunità in cui molte piattaforme di marketing e distribuzione sono aperte direttamente agli artisti. Questo non è mai avvenuto prima d'ora. Anche sei anni fa, non importava che tu fossi una grande artista. Semplicemente non potevi metterti a trattare direttamente con Wal-Mart, Target o Best Buy. Adesso, puoi crearti le collaborazioni che fanno piú al caso tuo.”

Cosí come i Pearl Jam hanno reinventato il loro modo di fare affari, hanno invece scelto una faccia conosciuta all'ora di registrare il disco: Brendan O'Brien. La band ha registrato “Backspacer” a Los Angeles e ad Atlanta con il produttore di “Vs.” e “Vitalogy” ma che non aveva piú prodotto un loro disco dal 1998, con “Yield”.

I membri dei Pearl Jam si sono accorti ben presto a cosa avevano rinunciato in passato, visto che O'Brien ha fornito un input cruciale sugli arrangiamenti; ha suonato il piano, le tastiere e le percussioni. Ha anche messo assieme le orchestrazioni per le canzoni piú delicate di Vedder come l'acustica “Just Breathe” o il finale “pugno alla stomaco” “The End”.

“Queste cose melodiche le fa prima con il suo cervello da musicista e poi le sistema all'interno delle musiche con il suo cervello da produttore,” dice Cameron. “Utilizza entrambi i suoi set di capacità in un modo di cui molti produttori non sarebbero nemmeno capaci.” L'efficienza di O'Brien si è trasmessa anche sulla band, secondo Gossard. “Abbiamo fatto questo disco con piú rapidità che ogni altro nostro disco,” dice. “In totale siamo stati in studio per 30 giorni, includendo il missaggio. Penso che il 90% del disco l'avevamo pronto dopo i primi 9 giorni.”

Con 11 canzoni in 37 minuti, “Backspacer” è il piu corto e scarno album della band ad oggi. “Ad uno dei nostri concerti, senza effetti pirotecnici ed elettricità, c'è solo cosí tanto spazio per quei pezzi piú difficili da ascoltare, “dice Vedder ridendo. “Questa è stata l'unica ragione per cui abbiamo tenuto gli arrangiamenti cosí semplici. Le canzoni vengono fuori piú come dell'acqua frizzante che della zuppa di fagioli, e penso che sia un bene per la nostra band in questo momento.”

“The Fixer” è diventato il fondamento dell'album dopo che Vedder si presentò con una rielaborazione di un arrangiamento fatto dalla band senza di lui. “La mia interpretazione personale è che parla di come Vedder fa le sue canzoni, “dice Gossard. “Quando qualcuno lo ispira, è un collaboratore incredibile.”

Altri momenti clou di “Backspacer” sono “l' uno-due” (un'espressione pugilistica, ndt.) “Gonna See My Friend”, una furiosa esplosione garage alla Stooges, e la propulsiva, alla “Police”, “Got Some” presentata il 1° giugno scorso durante la prima puntata stagionale del “Tonight Show With Conan O'Brien”.

Per quel che concerne il lato piú soft, “Just Breathe” è una stupenda ballata basata su un pezzo strumentale di Vedder di “Into the Wild”, mentre “The End” è una struggente canzone d'amore che chiude il disco con un curioso verso: “My dear (mia cara)/I'm here (sono quí)/ but not much longer (ma non per molto piú tempo)”.

“Sai, ammetto che anch' io ho percepito un certo impatto ascoltandolo sino alla fine per la prima volta, e non sapevo nemmeno capire da dove mi veniva,” dice Vedder sulla canzone che ha debuttato davanti al pubblico durante la sua tournee solista quest'estate. “Molte delle canzoni su quest' album sono canzoni di cui ho semplicemente cercato di sbarazzarmene, per evitare di doverle arrangiare da solo.”

Vedder ha intitolato l'album in onore dell' omonimo tasto per macchine da scrivere caduto in disuso negli anni '50. Il frontman, che ancora usa macchine da scrivere per i suoi testi e la sua corrispondenza privata, dice che si arrabbiò molto vedendo che tasti per macchine da scrivere “vintage” venivano usati come gioielli. “Per me è come la zuppa di pinne di squalo: uccidi macchine da scrivere per ricavarne braccialetti!” dice.

Da sempre conosciuti per le elaborate confezioni dei loro album, i Pearl Jam questa volta si sono rivolti al disegnatore “politico” Tom Tomorrow, che Vedder incontrò durante la campagna elettorale di Ralph Nader nel 2000, per creare l'artwork visivo dell'album. Nove lavori di Tom Tomorrow sono sparsi per il web su vari siti internet affinché i fans li cerchino e ci ricompongano, mediante “copia-incolla”, una griglia sul sito dei Pearl Jam. Una volta ricomposta si ottiene il download gratuito della demo di “Speed of Sound,” altra canzone del nuovo disco.

I Pearl Jam suoneranno dal vivo per la prima volta dopo un anno l'8 Agosto al Virgin Festival di Calgary, Alberta. Dopo una breve scappatella in Europa per 4 date (5, ndt), la band andrá a Toronto (21 Agosto) e Chicago (23-24 Agosto) prima di fare da headliner all' Outside Lands Festival a San Francisco il 28 Agosto. Show multipli a Seattle, Los Angeles e Philadelphia seguiranno tra Settembre e Ottobre, con gli show di Philadelphia che saranno anche gli ultimi per lo “Spectrum” (venue, ndt).

In programma ci sará anche la loro presenza da headliners all'Austin City Limits Festival il 4 Ottobre, e una carrellata di shows in Australia, Nuova Zelanda e alle Hawaii tra Novembre e Dicembre. Curtis afferma che il programma di tournee per il 2010 deve ancora essere compilato e che la band sta decidendo se suonare in anfiteatri all'aperto o nelle arene, cosa che preferiscono.

E nonostante adesso siano soddisfatti, Vedder e soci insistono nel dire che sono motivati come sempre a sfidare sé stessi, sia a livello di band che a livello di affari. “Uno vorrebbe essere capace di andare a lavoro e avere tutto che fila liscio come l'olio, ma ci deve essere un qualche strano gene artistico in alcuni di noi, “ dice Vedder, riallacciandosi al tema di “The Fixer”. “Puó anche sembrare una maledizione, perché ti spinge a migliorare le cose e a non farle mai diventare facili. È cosí che ottieni roba buona.”