Intervista a Ed Vedder | The Australian, 12.09.2009

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He's with the band

Eddie Vedder has fronted Pearl Jam for nearly two decades and he's far from done

Courtesy of The Australian

Tuesday evening, the Shepherds Bush Empire, London. Two thousand members of the Jamily can't quite believe their luck.

Heads thrown back, plastic pints spilling, their mass chorusing threatens to drown out the earthy vocals of Pearl Jam main man Eddie Vedder, who variously grins, cups his ear and swigs on a bottle of pinot noir as the crowd recites his words verbatim.

In a few days the Seattle alt-rock superstars will play the 20,000-seat London O2 Arena. Tonight, however, is for the Pearl Jam fan club only.

"Hey, I know your face." Vedder tugs at his beard and points into the front row. "And yours; aren't you from Italy?" Like Deadheads, of yore who followed the Grateful Dead across the US, the ever-faithful Jamily thinks nothing of travelling thousands of kilometres to see its heroes in the flesh. This is some clan: since the grunge movement kapow-ed its 1991 debut Ten into the mainstream, Pearl Jam has been attracting ardent admirers for nearly two decades.

When the band launches into The Fixer, the first single from its new, ninth studio album Backspacer, it's no wonder, perhaps, that everyone knows the words already.

Influenced by punk, heavy metal and indie rock, grunge was the big musical movement of the early 1990s. Bands including Nirvana, Soundgarden and Pearl Jam kick-started grunge in Washington's Seattle, a secondary city overlooked by a music industry focused on Los Angeles and New York. Stripped down and guitar-distorted, with angst-filled lyrics sung by long-haired frontmen who wanted to rock out rather than entertain, grunge wasn't an obvious money-spinner. But then the big record labels did a double take and came in waving chequebooks, changing the course of pop music in the process.

Pearl Jam was always more rock 'n' roll than the rest. Nirvana's lead singer Kurt Cobain might have sneeringly dismissed it as a commercial sell-out (Ten has too many guitar riffs, apparently), but it is the last big grunge band standing.

Its hook-filled sound has sold 60 million records to date: there's the crashing electric guitars of Vedder, Stone Gossard and wiry, tattoo-ed Mike McCready; the pounding bass riffs of Jeff Ament; the inventive drum patterns of former Soundgarden kit man Matt Cameron. There are the lyrics that tell of love and loneliness, freedom and individualism, politics and the environment.

Then there is Vedder. The charismatic 44-year-old has always had a symbiotic relationship with Pearl Jam fans. Butch enough to appeal to men (he looks bigger on stage than his 170cm) and surfer-dude-pretty enough to appeal to women (he is a former child model), he wrings every ounce of emotion out of his grainy baritone; these are lyrics, you feel, that he's lived, and is living. His body language is similarly passionate; right arm in the air behind him, sun-bleached brown hair falling over his face, he falls to his knees with the microphone stand. He used to stage dive and crowd surf when he was younger and wilder. Not any more.

"At a certain point you realise you have a responsibility that overrules your need for adrenalin," Vedder - the father of two young daughters with supermodel girlfriend Jill McCormick - has said. "I don't know how I'm going to explain (to his children) photos of me hanging thirty feet (9.1m) off a rafter over a crowd, but I'm glad I did things in my 20s that were more reckless."

The day after the concert - at which Ugg-boot wearing Rolling Stone guitarist Ronnie Wood turns up to play on All Along the Watchtower - Vedder is in a buoyant mood. Dressed surfer-style in a flannel shirt, long khaki shorts, desert boots and dazzling if daggy white socks, he's busy writing in a notebook when I enter the central London hotel suite booked by Universal, the record company releasing Backspacer outside the US. When he looks up, his blue eyes are friendly; his face slightly weathered by jet lag and booze. "Drinking helps a performance," he says with a wry smile. "Absolutely it does. Over the years it's become a sort of tool. I've done shows where I don't drink but they always felt like everyone else was having fun and I was just doing a job." I tell him that my brother (who happens to do an excellent Vedder impression) was there when Pearl Jam played Melbourne in 2003 and was allegedly very drunk indeed.

"Ah, yes." He nods. "That happens every once in a while. Sometimes it's the temperature of the room. But last night I was so jet-lagged (the band had flown to Britain from Canada) that I didn't feel a thing."

Last night Vedder's good mate Neil Finn was playing his own special one-off gig (for his 7 Worlds Collide project) on the other side of London. "I got a message from him right before we went onstage. He's doing what I'm doing today," he says with a shrug, gesturing at my tape recorder. Along with Californian singer-songwriter and Australian favourite Ben Harper, Finn's singer-songwriter son Liam, 26, will be opening all shows on Pearl Jam's forthcoming tour of Australia and New Zealand.

"Liam was 11 when Neil brought him to see us in Auckland; he's evolved into this incredible musician. Neil is a positive force," Vedder adds, eyes twinkling. "He's a great example of how to balance family and work. Which should be easy but unfortunately isn't always."

Enjoying a tipple on stage doesn't stop Vedder wanting to be the best he can be. Ditto for Pearl Jam, which has embraced causes from the Rock the Vote campaign to raising awareness of Crohn's disease (from which McCready suffers) to the fight against world hunger (on their last Australian tour in November 2006, Vedder joined U2's Bono onstage at the Make Poverty History gig in Melbourne for a version of Neil Young's Rocking in the Free World). They intend to leave more than a musical legacy: "We want to give people something to believe in. We all had bands that gave that to us."

For the adolescent Vedder growing up in San Diego, California, belief came in the form of British legends the Who, whose seminal 1973 album Quadrophenia - a rock opera told from an anguished teenage perspective - offered a soundtrack to play his guitar to.

Things weren't as they seemed: the eldest of three boys, Vedder was reared to believe that his stepfather, an attorney, was his biological father. It wasn't until he was in his Vedder that he now mixes with the very musicians he idolised 20 years ago, and even more that they seem to respect him back. Springsteen has given him tips on performing. Grumpy old Young turns out to be so avuncular that Pearl Jam actually call him Uncle Neil.

"So in this way you're learning more about music and the fourth dimension of it all," says Vedder brightly. Fourth dimension? "Outside of all this." He sweeps a flannelled arm around the room.

"Past the records, past the live shows, past the interviews and the movies" - Vedder wrote the Golden Globe-winning acoustic soundtrack from 2008's Into the Wild - "you have to see the human being behind all that." He pauses and sighs. "There's no other way with this stuff than from the inside."

The Jamily tree, then, has many branches. But for Pearl Jam fans Vedder is the star at the top. He waxes rapturously about the way many of the band's followers have embraced the band's causes as their own: lobbying for corporate responsibility, voting for (Democratic) change, doing grass-roots activism for peace, equality and love.

Singing along all the while. "Yeah, it's incredible, isn't it?" says Vedder, looking pleased. "I like to think that because they know all the words, all the content, that they're absorbing their meaning. So even though it's loud and the vocals are mixed in with drums and guitars and things, anyone who doesn't know the songs will still feel their impact."

While Pearl Jam played 26 such songs in last night's 2 1/2 hour show, there were many they had to leave out. "It's a good problem if you don't have time to play all the songs that are favourites. We always vary the combination."

Vedder flashes a grin. "Most people are coming to more than one show, anyway," he says. "After three shows you've usually got all of it."










He's with the band

Eddie Vedder è il frontman dei Pearl Jam da quasi due decenni e non intende smettere

Courtesy of The Australian | Traduzione a cura di Irene

Martedì sera, Shepherds Bush Empire, Londra. Duemila membri della Jamily non riescono a credere alla loro fortuna.

Teste all'indietro, pinte di birra in bicchieri di plastica, i loro cori di massa minacciano di coprire la voce naturale dell'uomo principale dei Pearl Jam, Eddie Vedder, che in vari modi sorride, tende l'orecchio e beve da una bottiglia di pinot nero mentre la folla recita i suoi testi parola per parola.

Tra pochi giorni le superstars dell'alt-rock di Seattle suoneranno alla O2 Arena di Londra, uno spazio da 20.000 posti. Stasera, però, è solo per il fan club dei Pearl Jam.

"Hey, conosco la tua faccia." Vedder si tira la barba e indica la prima fila. "E anche la vostra; non siete italiani?" Come i Deadheads, che in passato seguivano i Grateful Dead per tutti gli Stati Uniti, i sempre fedeli Jamily non pensano ad altro che a viaggiare per migliaia di chilometri per vedere i propri eroi in carne ed ossa. E' una sorta di clan: da quando il movimento grunge ha lanciato nel mainstream Ten, il loro debutto del 1991, i Pearl Jam hanno attirato ardenti ammiratori per quasi venti anni.

Quando la band si lancia in The Fixer, il primo singolo dal loro nuovo, nono album in studio, Backspacer, non c'è da meravigliarsi, forse, che tutti conoscano già le parole.

Influenzato da punk, heavy metal e indie rock, il grunge è stato il grande movimento musicale dei primi anni ‘90. Band come Nirvana, Soundgarden e Pearl Jam diedero l'avvio al grunge a Seattle, nello stato di Washington, una città secondaria trascurata da un'industria musicale concentrata su Los Angeles e New York. Destrutturazione e chitarre distorte, con testi pieni di inquietudine cantati da frontmen con i capelli lunghi che volevano colpire piuttosto che divertire, il grunge non era un'ovvia macchina da soldi. Ma poi le grandi case discografiche reagirono e arrivarono sventolando i libretti degli assegni, cambiando nel mentre il corso della musica pop.

I Pearl Jam sono sempre stati più rock 'n' roll degli altri. Il cantante dei Nirvana Kurt Cobain può averli liquidati schernendoli come un successo commerciale (Ten ha troppi riff di chitarra, apparentemente), ma è l'ultima grande band grunge rimasta.

Il suo suono accattivante ha venduto 60 milioni di dischi ad oggi: ci sono le chitarre elettriche infiammate di Vedder, Stone Gossard e del tatuato Mike McCready; i martellanti riff di basso di Jeff Ament; gli inventivi pattern di batteria dell'ex Soundgarden Matt Cameron. Ci sono i testi che parlano di amore e solitudine, libertà e individualismo, politica e ambiente.

E poi c'è Vedder. Il carismatico 44enne ha sempre avuto una relazione simbiotica con i fan dei Pearl Jam. Abbastanza macho per piacere agli uomini (sul palco sembra più alto dei suoi 170cm) e abbastanza surfista “figo” per piacere alle donne (da bambino ha fatto il modello), estrae ogni grammo di emozione dal suo ruvido baritono; questi sono testi, si sente, che ha vissuto, e che sta vivendo. Il suo linguaggio del corpo è passionale allo stesso modo; braccio destro in aria dietro di lui, capelli castani schiariti dal sole che gli cadono sul viso, si inginocchia con l'asta del microfono. Quando era più giovane e selvaggio faceva stage dive e crowd surf. Ora non lo fa più.

"Ad un certo punto ti rendi conto che hai delle responsabilità che contrastano il tuo bisogno di adrenalina" ha detto Vedder - il padre di due figlie piccole avute dalla sua compagna, la supermodella Jill McCormick. "Non so come spiegherò (alle figlie) le foto di me appeso ad una trave a 30 piedi (9.1m) sopra la folla, ma sono contento di aver fatto cose più spericolate a vent'anni".

Il giorno dopo il concerto - con un'apparizione di Ronnie Wood, il chitarrista dei Rolling Stone, che ha suonato in All Along the Watchtower - Vedder è di buon umore. Vestito in stile surfista, con una camicia di flanella, pantaloni a ¾ color kaki, scarponcini e splendidi calzini bianchi, è impegnato a scrivere in un notebook quando entro nella suite dell'hotel al centro di Londra prenotato dalla Universal, la casa discografica che distribuisce Backspacer fuori dagli USA.
Quando alza lo sguardo, i suoi occhi blu sono amichevoli; il viso lievemente segnato dal jet lag e dall'alcool. "Bere aiuta la performance" dice con un sorriso ironico. "Assolutamente sì. Nel corso degli anni è diventato una sorta di strumento. Ho fatto degli show senza bere ma avevo sempre la sensazione che tutti gli altri si divertissero mentre io stavo solo lavorando". Gli racconto che mio fratello è stato al loro concerto di Melbourne nel 2003 e lui era, secondo quanto dice, molto ubriaco in effetti.

"Ah, sì." Fa cenno di sì con la testa. "Succede ogni tanto. A volte dipende dalla temperatura del posto. Ma ieri sera avevo un tale jet-lag (la band è volata in Gran Bretagna dal Canada) che non ho sentito niente".

Ieri sera, Neil Finn, buon amico di Vedder, ha tenuto uno speciale concerto (per il suo progetto 7 Worlds Collide) dall'altra parte di Londra. "Ho ricevuto un suo messaggio proprio prima di salire sul palco. Stiamo facendo la stessa cosa oggi", dice alzando le spalle e indicando il mio registratore.
Il figlio cantautore di Finn, Liam, di 26 anni, aprirà tutti i concerti del prossimo tour dei Pearl Jam in Australia e Nuova Zelanda, insieme a Ben Harper, il cantautore Californiano molto amato in Australia.

"Liam aveva 11 anni quando Neil lo portò a vederci ad Auckland; è diventato un musicista incredibile. Neil è una forza positiva", aggiunge Vedder, strizzando l'occhio. "E' un grande esempio di come si possa bilanciare la famiglia e il lavoro. Cosa che dovrebbe essere semplice ma sfortunatamente non sempre lo è".

Bere sul palco non impedisce a Vedder di voler essere il meglio possibile. Idem per i Pearl Jam, che hanno abbracciato diverse cause, dalla campagna Rock the Vote alla diffusione di informazioni sul morbo di Crohn (di cui soffre McCready) alla battaglia contro la fame nel mondo (durante il loro ultimo tour Australiano a Novembre 2006, Vedder raggiunse sul palco Bono degli U2 al concerto Make Poverty History di Melbourne per una versione di Rocking in the Free World di Neil Young). Vogliono lasciare più di un'eredità musicale: "Vogliamo dare alle persone qualcosa in cui credere. Tutti noi abbiamo avuto delle band che ci hanno dato questo".

Per l'adolescente Vedder cresciuto a San Diego, in California, la “fede” arrivò sotto forma della leggenda inglese the Who, il cui album seminale del 1973 Quadrophenia - un'opera rock raccontata da un'angosciata prospettiva adolescenziale - offriva una colonna sonora su cui suonare la sua chitarra.

Le cose non erano come sembravano: primo di tre figli, Vedder è cresciuto credendo che il suo patrigno, un avvocato, fosse il suo padre biologico. Finché non è diventato il Vedder che ora collabora con i musicisti che erano i suoi idoli 20 anni fa, e che sembrano ricambiare il rispetto. Springsteen gli ha dato suggerimenti sulle performance. Il vecchio scontroso Young è diventato così familiare che i Pearl Jam lo chiamano Zio Neil.

"Così in questo modo impari di più sulla musica e la quarta dimensione di tutto" dice Vedder con animazione. Quarta dimensione? "Al di fuori di tutto questo". Fa un ampio gesto con il braccio indicando tutta la stanza.

"Oltre ai dischi, oltre ai concerti, oltre alle interviste e ai film" - Vedder ha scritto la colonna sonora acustica di Into the Wild che ha vinto il Golden Globe nel 2008 - "devi vedere l'essere umano dietro a tutto questo". Fa una pausa e sospira. "Queste cose puoi gestirle solo attraverso la tua interiorità".

L'albero Jamily ha molti rami. Ma per i fan dei Pearl Jam Vedder è la stella in cima. Sottolinea entusiasticamente il modo in cui molti dei loro fan abbiano fatto proprie le cause della band: fare pressione per la responsabilità delle corporate, votare per il cambiamento (Democratico), fare attivismo di base a favore di pace, uguaglianza e amore.

Cantando in coro tutto il tempo. "Sì, non è incredibile?" dice Vedder, contento. "Mi piace pensare che visto che conoscono tutte le parole, tutto il contenuto, ne assorbano anche il significato. Così anche se il volume è alto e la voce è mescolata alla batteria e alle chitarre e al resto, chiunque non conosca le canzoni ne sentirà comunque l'impatto".

Ieri sera i Pearl Jam hanno suonato 26 canzoni in uno show di 2 ore e mezza, ma ne hanno dovute lasciar fuori molte. "E' un bel problema se non hai il tempo di suonare tutte le canzoni più amate. Variamo sempre la combinazione".

Vedder mostra un gran sorriso. "Molta gente viene a più di un concerto, comunque" dice. "Dopo tre show di solito hai tutto".